1. DESARROLLO DE LA TEORÍA DE LA TECTÓNICA DE PLACAS

1. El nacimiento de las ciencias geológicas


La teoría bíblica del diluvio universal influyó en muchos pensadores y naturalistas de los siglos XVI y XVII como un acontecimiento global para conocer el origen y el cambio geológico.
Hubieron varias teorías erróneas como las del neptunismo y el catastrofismo:

El neptunismo (de Neptuno, dios del mar), fue una teoría sobre el origen de las rocas cuyo mayor representante era Abraham G. Werner. Para los partidarios de ésta, todas las rocas se habían formado por un proveso de sedimentación y cristalización de minerales en los mares primitivos.


El catastrofismo fue una teoría propuesta por Georges Cuvier, que explica que los cambios geológicos y biológicos producidos en nuestro planeta se debían no a cambios graduales, sino a cambios repentinos y violentos como las catástrofes. Cuvier propuso que los fósiles eran el resultado de la extinción de animales creados por Dios en las catástrofes bíblicas o producto de sucesivas creaciones. Así, por ejemplo, un animal que no hubiera entrado en el arca de Noé, nos dejaría ese vestigio de su existencia, y que posteriormente aparecerías especies totalmetne diferentes a las extinguidas.

James Hutton y sus seguidores eran partidarios del plutonismo (de Plutón, dios de las profundidades). Esta teoría explicaba la consolidación de los sedimentos y el origen de las rocas volcánicas por el enfriamiento del magma procedente del interior de la Tierra, describía el origen de las rocas como un proceso constante de erosión de los elementos y regeneración del material mediante presión y temperatura. Esta refutó las anteriores, ya que en contradicción con el catastrofismo, Hutton propuso la teoría del uniformismo o actualismo basada en las fuerzas naturales y en la actuación de ellas de manera uniforme tanto en el persente como en el pasado.

Desde mediados del siglo XIX, se han formulado teorías fijistas o verticalistas, que solo aceptan los movimientos en vertical de la corteza terrestre, y las teorías movilistas y horizontalistas, pasadas en los movimientos horizontales de esta. Entre ellas destaca la teoría de la tectónica de placas, que es la más avanzada y que ha supuesto el mayor cambio en este campo, como la del Big Bang.


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James Hutton (1726-1797) / Abraham G. Werner (1749-1817) / Georges Cuvier (1769-1832)

2. Antecedentes de la tectónica de placas




A) Teoria de la deriva continental de Wegener


Nació en1880, Alfred Lothar Wegener se doctoró en astronomía por la univercidad de Berlín, pero centró su campo de estudio en la geofísica y la meteorología . En 1906 realizó su primera expedición a Groenlandia , con el objeto de estudiar la circulación del aire en las zonas polares .

Realizó nuevas expediciones en 1912- 1913, pero abandonó su actividad científica cuando fue reclutado por el ejército alemán en 1914 . Su participación en la primera Guerra Mundial duró poco tiempo, ya que resultó herido en combate. En 1924 aceptó la cátedra de meteorología de la Universidad de Graz.

Seis años después en Australia,durante el transcurso de su última expedición con sus compañeros, que habían quedado atrapados en el hielo, realizó un estudio del clima. Irónicamente , no se le recuerda por esto, sino por su teoría de la deriva continental.

En 1912 Alfred Wegener propuso la teoría de la deriva continental basándose en pruebas como la manera de encajar de los continentes africano y sudamericano, la semejanza entre fósiles animales y vegetales encontrados a ambos lados del atlántico, etc... Esta teoría decía que los continentes son como barcos en un mar, el fondo oceánico, es decir, estos se desplazan como masas continentales unas respecto de otras. Weqener no pudo demostrar el mecanismo que hacía que esto sucediera y propuso que esto era resultado de la fuerza centrífuga debida a la rotación terrestre y de la gravedad.


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B) Teoría de las Corrientes de convección del manto


En 1945 Arthur Holmes propuso el modelo teórico de las corrientes de convención del manto, pero no tenía datos experimentales que lo apoyaran. Esta teoría consiste en el movimiento de los continentes y la creación constante de corteza oceánica debido a las diferencias de temperatura. En el interior del manto el magma está más caliente y debido a esto sube. Una vez arriba se enfría y es empujado por el caliente volviendo a bajar, creando así una corriente.

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Durante la Segunda Guerra Mundial se llevaron acabado exploraciones del fondo marino y gracias a ellas se descubrió un relieve peculiar formado por dorsales, grandes fosas oceánicas, etc.


C) Teoría de la Expansión del fondo de los océanos

Después de la sengunda guerra mundial, en 1962, Harry Hess que era un geologo y oficial de la Marina de Estados unidos, enunció la hipótesis de la expansión del fondo oceánico, que dice que el fondo de los océanos se crea en las dorsales, se desplaza y se destruye en las zonas de subduccion. También se le conoce por sus trabajos sobre las relaciones entre los arcos insulares, las anomalías gravitacionales del fondo marino,y la peridotita serpentinizada, y la sugerencia que la conveccion del manto terrestre era la fuerza impulsora de este proceso. Este trabajo sentó la base para el desarrollo de la teoría de la tectonica de placas.
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- Un arco insular esta formado por la tectonica de placas a medida que una placa tectonica oceánica subduce bajo otra también oceánica y se produce magma.

- La anomalía gravitatoria es la diferencia entre la gravedad observada en un determinado lugar de un planeta y la gravedad teórica.

D) Pruebas de la Expansión del fondo opceánico

En 1963, D. Matthews y F. Vine confirmaron la expansión de los fondos oceánicos mediante los estudios del paleomagnetismo (estudio del magnetismo terrestre en el pasado). El hecho de que se pueda estudiar, se debe a que el campo geomagnético, puede quedar grabado en las rocas volcánicas al enfriarse.

Al final de la década de los 60, Jason Morgan, Douglas Mc Kenzie, Robert Parker y Xavier Le Pichon, desarrollaron las ideas que demostraban que la superficie de la Tierra está dividida en grandes placas litosfericas que se mueven unas respecto de las otras; de esta forma dieron forma definitiva a la teoría de la tectonica de placas.